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欧盟达成统一专利制度

时间:2013-10-30  来源:《电子知识产权》
  
 
    欧盟法律体系具有开放性和变化性,其知识产权制度一直是为了建立起内部统一大市场扫清障碍而服务的,无论是专利制度还是商标制度都带有浓厚的协调各国立法冲突色彩,这与欧洲一体化思潮的影响是密不可分的。欧盟的市场经济制度一直都被四大自由所左右,即货物、人员、服务和资本的自由流动,但受制于各种制度并存的局面,各国法律必然会产生冲突,尤其是在专利领域倘若没有一个统一的规则运行,那么将给专利创新发展带来一些阻滞影响,因此能够建立起“单一制”专利体系是欧盟欲达到的目标。

    回顾欧洲专利制度的历史沿革我们可以发现,欧洲是专利制度的发源地,一直是国际专利制度发展的先驱。现代专利制度建立的标志可以说是威尼斯1474年颁布的《专利法》,1949年欧洲理事会就提出创建欧洲专利的可能性,1953年签订《关于专利申请格式要求的欧洲公约》、1954年签订《关于发明专利国际分类的欧洲公约》、1963年签订《统一发明专利实体法中某些规定的公约》,都是实践专利制度一体化的标志性事件。1977年《欧洲专利公约》(EPC)开始生效,1978年《专利合作公约》(PCT)也开始生效,这是专利制度统一化不可或缺的重要进展。2011年,欧盟25个成员国就专利制度一体化达成协议,欧盟统一专利制度的成熟模式已跃然纸上,直到2012 年欧洲议会批准该协议,统一专利终于破茧成蝶。

    这个过程是漫长而艰辛的,欧盟各国对于统一专利制度的看法也不尽相同,因此先前历经三十多年的争论也未能引入成功。欧盟领导人包括德国总理默克尔和法国总统萨科齐一直鼓励促进增长、增加就业机会,力图削减公共债务,因此他们对于统一专利制的态度是不言而喻的,单一专利制度能节省的费用是非常可观的。大多数欧盟成员国对于推进简化的专利方案表示赞同,但德国曾坚持要求专利纠纷裁判法院设在慕尼黑,因为在2011年德国专利申请占EPO所有申请的近14%,几乎三倍于法国,也远远领先于英国的3%,与此同时法国和英国也主张将专利纠纷裁判法院设在巴黎和伦敦。意大利和西班牙也拒绝支持这一制度,因为新制度规定专利申请的官方语言是英语、法语和德语,两国认为意大利语和西班牙与也应包括在内。由于这些民族自尊心驱使,导致统一专利制度在临门一脚之时仍遇到重重障碍,但聪明的欧洲人最终还是选择了化解争议,握手言和。

    2012年12月11日,欧洲议会批准了有关欧盟国家实施统一专利制度的协议,欧盟将于2014年1月1日起开始实施统一专利制度,这意味着在所有欧盟国家内申报专利或仲裁时将实施统一的程序与规则以及统一的语言,这个过程将会更加简单、便宜并且单一。目前欧盟国家申请专利以及进行专利诉讼都是在各个成员国办理,不仅耗时而且成本巨大,一个专利从申请到最后批准平均花费3万6千欧元,费用相当于美国的20倍;建立统一专利制度后,只要进行一次专利申请就能在所有欧盟成员国内生效,可以节省80%的相关费用。另外欧盟设立了新的专利仲裁法院,在巴黎、伦敦和慕尼黑分设三个法庭,有关专利的诉讼将分门别类地在这三个法庭进行,这一做法对欧盟来讲意义重大。专利保护制度被看成是鼓励创新的重要手段,体现国家和地区的创新综合实力,在以往的欧洲申请专利的种种不便之处在很大程度上抑制了公司和个人申报专利的动力,这对自主创新的热情有所损害,据统计2011年美国专利申请数量是欧盟专利申请数量的4倍,这足以从一个侧面反映出欧盟专利制度的落后之处。欧盟统一专利将和成员国专利以及传统的欧洲专利并行,按照《欧洲专利公约》的规定实施授权程序,只是在授权后阶段和欧洲专利有所不同:在统一专利的框架下,EPO会负责专利的集中管理、收缴年费等工作,统一专利不再需要在每个国家分别生效和管理,这将使欧洲对创新和投资者更具吸引力。

    这次统一专利制度的实现跨越专利权的地域性、司法权的统一、对语言的尊重等各种长期存在的问题,无论对欧洲还是对全球都将产生重要影响。欧盟统一专利使得欧洲地区专利申请多了一种选择,专利申请人通过一次申请即获在所有成员国内皆有效的专利权,降低以往申请人取得国外专利权的时间和成本。其实统一专利制度还有另外一个极大的好处,那就是提高了欧洲地区专利保护的稳定性与一致性,因为以往欧洲施行的专利制度很可能造成同一项专利在不同的成员国效力却不同,或者同一种行为在不同成员国是否构成侵权也很难判定。这种在欧盟内部市场中存在的因专利法律差异所带来的技术交流与合作的难度与风险必须要被消除,否则欧盟整体创新水平都将受到影响。欧盟专利一体化是否预示着这样的趋势:专利集团化、区域一体化将是各国及各经济体试图占领技术高地、提升专利竞争力的必然选择?这是对传统专利制度模式进行的变革,欧盟是否能成为“全球专利体系”建设的领头羊我们仍将拭目以待。

    中国其实是申请欧洲专利的大户,2010年EPO收到来自中国的专利申请达1.2万件,占据EPO该年度申请总量的5%,中国已经成为欧洲专利申请主体的主要来源之一。因此中国的专利申请人更应当及时关注欧盟专利的发展状况,充分关注和了解欧盟专利的取得方式、权利内容与救济途径等具体内容,以便有效考托欧洲市场,实现对自身合法权益的保护。那么作为中国申请人面对这次欧洲统一专利制度的时候,我们需要关注些什么?笔者认为值得注意的问题可以概括为两点:第一,申请人可选择的专利权利保护方式有所不同。申请人可以自愿选择在欧盟范围内除意大利和西班牙外的任一区域进行诉讼,请求这种欧盟范围内的统一保护;申请人也可以选择不追求统一保护的模式,当然保护方式的变化并没有引起其他程序的变化,但倘若申请人采用统一保护模式,那么提请诉讼(比如侵权或无效诉讼)时需要注意你所提出的权利要求必须用英文及另一种欧盟文字(法文或德文)书写。申请人也必须认识到如果申请了统一保护,那么就不能任意放弃在某些国家内的权利,比如有的权利人认为某些国家专利费过高,那么就通过停止支付年费的方式放弃在该国的,这种做法是不允许的。第二,法庭系统与以往有所不同。自欧盟统一专利制度运行后,将有一个全新的法庭体系来负责所有欧洲专利诉讼的无效诉讼,并且管辖权设置得比较宽,但在统一专利制度生效后的7 年内,权利人还是可以选择采取哪种法庭系统来进行专利无效诉讼。

(文/于凯旋)